C. Se informa que Elegans tiene más de 750 genes relacionados con la memoria a largo plazo, pero solo tiene aproximadamente 300 neuronas. ¿Para qué necesita el organismo toda esta información genética redundante?

Mi reacción a esta información no es “¿por qué tantos genes?”, Sino “¿por qué tan pocos?”.

Piense en todas las operaciones requeridas para formar una memoria recuperable a largo plazo: se debe tomar la decisión de almacenar una memoria; debe codificarse un patrón de actividad neuronal; esa codificación debe mantenerse; y tiene que ser recuperado cuando sea apropiado. Además, el proceso de codificación debe ser lo suficientemente rico y general como para capturar muchos tipos de estímulos y experiencias.

No podría hacer esto con 750 puertas lógicas y diodos. Es casi seguro que una fracción de estos 750 genes debe interactuar entre sí de forma combinatoria para generar suficientes permutaciones de estado para hacer el trabajo.

Una de las grandes ideas erróneas fomentadas por el surgimiento de las ciencias genómicas es que los genes son “para” algún propósito; que son responsables de alguna característica o actividad de un organismo en una especie de correspondencia uno a uno. Este concepto erróneo es impulsado por todos los comunicados de prensa que anuncian el descubrimiento de un gen canceroso, un gen gay o un gen autista. Todo lo que realmente han descubierto es que ciertos cambios genéticos se asocian con mayor frecuencia con ciertas enfermedades que otras (y a menudo ni siquiera eso es cierto; este tipo de análisis estadísticos son traicioneros y con frecuencia incorrectos). Estudios posteriores muestran invariablemente que estas relaciones son más complejas y menos directas de lo que se imaginó originalmente.

Realmente no sabemos cómo actúan los genes para crear estructuras y actividades complejas. No existe una relación particular entre el número de genes que tiene un organismo y lo que percibimos como su nivel de complejidad. No tenemos una buena base teórica para predecir qué número de genes se requieren para realizar una función compleja.

¿Por qué crees que los genes son redundantes, solo porque no hay tantas neuronas? Un gen no codifica una neurona, sino proteínas en la célula. C.elegans necesita todos sus genes, probablemente más de 750 para tener neuronas funcionales.

Usted sabe que los humanos tienen 32 dientes, pero solo necesitamos 30 genes para hacer un diente humano básico. Pero, luego tenemos que agregar todos los genes específicos de molares e incisivos, sin mencionar los genes relacionados con la interacción entre los dientes que hacen las células y el resto de la mandíbula. Y luego, por supuesto, están los genes de los nervios que unen el diente al sistema nervioso central.
¿Crees que todos estos genes son redundantes? Después de todo, solo necesitamos hacer 32 dientes …