Clubes activos de supremacistas blancos están proliferando en Telegram

White supremacist groups are spreading on Telegram

El lunes por la noche, Gabrielle Hanson, una candidata a alcaldesa pro-MAGA en Tennessee, caminó por el estacionamiento del Ayuntamiento de Franklin, en camino a debatir con su oponente, el titular Ken Moore, en lo que se suponía que sería simplemente una parada de campaña típica en la pequeña ciudad de Franklin, al sur de Nashville.

Lo que hizo que esta escena fuera tan diferente fue el hecho de que Hanson estaba rodeada de miembros del Club Activo de Tennessee, un grupo de odio abiertamente neo-nazi. Uno de los hombres que escoltaba a Hanson al edificio era Sean Kauffmann, el supuesto líder del grupo al que el Southern Poverty Law Center dice que ha estado involucrado en el movimiento supremacista blanco durante años, y que fue fotografiado haciendo el saludo nazi en una manifestación de Black Lives Matter.

El grupo se mantuvo afuera del edificio mientras se llevaba a cabo el evento, y le dijeron a un reportero local que estaban allí para brindar seguridad a Hanson, afirmando que se habían recibido “amenazas creíbles” en su contra. El Departamento de Policía de Franklin le dijo a ENBLE que no tienen información sobre amenazas contra Hanson. En cambio, el departamento de policía está investigando las amenazas de muerte dirigidas a periodistas locales por parte del grupo de Kauffmann en su canal de Telegram justo horas después de que terminara el evento de campaña.

Las amenazas, que incluían insultos antisemitas y referencias a literatura supremacista blanca, mostraban la imagen del hogar de un reportero después de que un seguidor preguntara: “¿Quién es esta persona? ¿Dónde puedo encontrarla para golpearla?”,

Los clubes activos son una red descentralizada de grupos que recientemente se han convertido en la nueva cara, supuestamente más amigable, del movimiento supremacista blanco, promoviendo el ejercicio físico y la hermandad mientras ocultan su verdadera naturaleza. El movimiento ha experimentado un crecimiento explosivo en los últimos meses. Para los investigadores que han estado monitoreando el ascenso de este movimiento, el uso de Telegram para difundir amenazas como las de Franklin destaca el papel crucial que la aplicación de mensajería encriptada ha desempeñado en ayudar a estos grupos a reclutar, organizar y propagar discursos de odio a un gran número de seguidores.

“La forma en que los clubes activos organizan sus actividades está resonando con las personas en Telegram, donde hay una audiencia preexistente de personas que ya han descartado la política y han llegado a creer que el genocidio blanco es real, y ven al club activo, en su opinión, haciendo algo al respecto”, dice Jeff Tischauser, investigador principal del Southern Poverty Law Center, a ENBLE. “Veo a Telegram como un canal principal para la creación de clubes activos, porque es donde gran parte de la retórica, el contenido y la propaganda de los clubes activos existen”.

¿Tienes un consejo?

¿Eres miembro actual o antiguo de un club activo? Nos gustaría saber de ti. Utiliza un teléfono o una computadora no laboral para ponerte en contacto con David Gilbert en[email protected].

La primera amenaza realizada por el canal de Telegram del Club Activo de Tennessee iba dirigida a Phil Williams, periodista jefe de investigación de NewsChannel 5 WTVF, quien ha escrito extensamente sobre la campaña de Hanson en los últimos meses, incluyendo informes sobre el arresto previo de Hanson por promover la prostitución. (Ella dice que aceptó un acuerdo). Williams también ha expuesto la hipocresía de Hanson y su campaña. Como concejal, Hanson intentó bloquear un permiso para un festival del orgullo en Franklin; Williams informó que ella apoyó la participación de su esposo en el desfile del orgullo de Chicago en 2008 mientras usaba un par de Speedos.

Después de que Williams publicara fotos del Club Activo de Tennessee en el foro de candidatos el lunes por la noche, el canal de Telegram del grupo compartió una publicación llamando a Williams un “mentiroso de mierda para los medios judíos internacionales”, antes de advertir que el “Día de la Soga es real y se acerca más rápido de lo que pueden prepararse”.

La publicación concluyó: “Mejor corre… corre… corre”.

“Día de la Soga” es una referencia tomada del libro supremacista blanco de 1978, The Turner Diaries. El concepto en los últimos años se ha convertido en un término para los ataques contra periodistas, políticos y otros que se oponen a la revolución supremacista blanca.

Williams no respondió a la solicitud de comentario de ENBLE, pero abordó el tema en X (anteriormente Twitter) el martes por la noche. “Esta es una historia importante para esta comunidad. No me dejaré intimidar y seguiré haciendo mi trabajo”, escribió Williams, añadiendo: “¡La verdad prevalecerá!”

El grupo también amenazó a Holly McCall, editora de Tennessee Lookout, un medio sin fines de lucro que cubre el gobierno local, después de que ella publicara un comentario en X burlándose del aspecto de algunos miembros del Club Activo de Tennessee presentes el lunes por la noche.

El grupo respondió en Telegram escribiendo: “Esa es nuestra división cibernética, Holly”. En un comentario debajo de la publicación del grupo, un seguidor escribió: “¿Quién es esta persona? ¿Dónde puedo encontrarla para golpearla y demostrar que estoy activo y acechando?”

El grupo luego publicó una imagen de la casa de McCall tomada de lo que parece ser la cuenta de Facebook de su esposo. ENBLE confirmó que la imagen era la casa de McCall.

McCall declinó la solicitud de ENBLE de comentar sobre las amenazas. En una publicación en X el martes por la noche, escribió: “No tenía planeado hacer comentarios públicos, pero sí, soy la Holly a la que estos chicos quieren golpear”.

Al menos algunas de estas amenazas fueron informadas al Departamento de Policía de Franklin. Milissa Reierson, gerente de comunicaciones de la ciudad de Franklin, le dijo a ENBLE que no puede comentar sobre investigaciones específicas, pero dijo que están “monitoreando los eventos de la noche del [lunes]”, y agregó que la ciudad “toma cualquier amenaza en serio”.

Hanson, una candidata de extrema derecha que difundió teorías de conspiración sobre el tiroteo de Covenant School en Nashville en marzo, no respondió a la solicitud de comentario de ENBLE. Ella afirmó en una publicación de Facebook que no contrató ni pidió al Tennessee Active Club que le brindara protección, y agregó: “No estoy, ni nunca he estado asociada con ningún grupo de supremacía blanca o afiliado a los nazis”.

Sin embargo, minutos después de publicar esta declaración en Facebook, su cuenta de Instagram compartió una captura de pantalla tomada directamente del canal de Telegram del Tennessee Active Club. La publicación hace afirmaciones infundadas de que su oponente era miembro de antifa, la red de activistas antifascistas, a pesar de que es un político republicano de toda la vida en sus 70 años. Las publicaciones de Telegram también decían: “No nos quieren aquí” y “recuerda que no hay solución política”.

Hanson también es la agente de bienes raíces del Lewis Country Store, una gasolinera en las afueras de Nashville propiedad de Brad Lewis, autodenominado “nazi literal”, donde los miembros del Tennessee Active Club entrenan junto con otros grupos supremacistas blancos.

Los clubes activos surgieron a finales de 2020. Son idea de Robert Rundo, un supremacista blanco estadounidense que se presume es cofundador del Movimiento Rise Above, un grupo preparado para el combate con vínculos con pandillas de lucha callejera. Rundo fue extraditado a Estados Unidos a principios de este año después de ser arrestado en Rumania por cargos de actos anti-disturbios relacionados con enfrentamientos violentos con manifestantes antifascistas en Los Ángeles en 2017. (Rundo fue acusado del mismo delito en 2017, pero los cargos fueron desestimados antes de ser reinvestigados.)

Rundo se inspiró en grupos similares que observó mientras estaba en Europa, y considera que el movimiento de los clubes activos es parte de una estrategia de “Supremacía Blanca 3.0”, que intenta alejarse de los movimientos abiertamente violentos e infundidos de nazismo del pasado para presentar una cara amigable al público de la supremacía blanca.

Enfatizando la condición física entre los miembros del club activo, Rundo ha afirmado que su objetivo es crear una milicia de extremistas de derecha capacitados y capaces que puedan ser activados cuando se necesite una acción violenta coordinada a gran escala.

“Definitivamente creo que en el futuro debe haber un movimiento masivo, una organización masiva, pero cuando llegue ese momento, ¿realmente quieres que un grupo de hombres que vienen estrictamente del mundo en línea se unan a un movimiento masivo sin tener ninguna experiencia o habilidad?”, dijo Rundo en un video publicado en línea solo unas semanas antes de su arresto en marzo. “Los clubes activos son una excelente manera local de comenzar a los hombres a medida que pasan del mundo en línea al mundo real, para aprender habilidades reales”.

Aunque la adopción inicial de la idea del club activo fue relativamente lenta, la investigación muestra un crecimiento explosivo en el número de miembros del movimiento este año. En abril de 2023, un informe del Consorcio de Investigación del Aceleracionismo, un grupo de investigadores, académicos y periodistas que rastrean la propagación del aceleracionismo, encontró que había 30 clubes activos operando en 17 estados diferentes. En agosto, una investigación realizada por Alexander Ritzmann para el Proyecto Contra el Extremismo (CEP), una organización sin fines de lucro que rastrea grupos extremistas, encontró que había 46 clubes operando en 34 estados diferentes, un aumento del 50 por ciento en el número de clubes y un aumento del 100 por ciento en la expansión geográfica en solo cinco meses.

Debido a que la red es descentralizada, con cada grupo local operando de manera relativamente independiente, permite que cualquier persona que quiera comenzar un club activo lo haga muy rápidamente. Y Telegram desempeña un papel central en ese crecimiento explosivo.

“Un par de chicos motivados por animosidad racial o odio antisemita pueden ir a Telegram, enviar un mensaje a un líder o administrador de un canal de club activo, y el administrador ayudará a este nuevo grupo a crear la marca”, dice Tischauser. “Es básicamente una plantilla a la que cualquier persona puede acceder si tiene esa ideología política. Es como una marca preempaquetada a la que cualquiera puede acceder”.

El número de miembros que participan en actividades del mundo real con clubes activos —desde entrenamiento de artes marciales mixtas hasta repartir volantes y acosar eventos LGBTQ— es pequeño, con cada célula teniendo en promedio entre cinco y 25 miembros. Pero el número de personas que siguen a estos grupos en Telegram es muchas veces mayor. Algunos de los grupos tienen miles de seguidores y casi todos suelen tener cientos de seguidores.

Algunos de esos seguidores serán investigadores, agentes del orden y periodistas. Pero también hay una gran cantidad de personas que monitorean estos grupos porque ya tienen interés en las ideas que se discuten.

“Telegram es el lugar donde los clubes activos son más activos. Es un componente esencial para la circulación no solo de su ideología, sino también de su marketing”, dice Tischauser. Señala que todos los grupos esperan que los miembros compren productos de marca del sitio web Will2Rise, una marca de ropa deportiva establecida por Rundo que Rolling Stone describió como “el Lululemon de los fascistas”.

Telegram también es una herramienta de reclutamiento muy poderosa, que le brinda a este movimiento una plataforma sin censura ni restricciones para difundir su mensaje a una audiencia mucho más amplia de lo que podría hacerlo en otras plataformas convencionales.

“Las plataformas de tecnología alternativa —y Telegram es realmente uno de los mayores ejemplos de esto— brindan a estos grupos de odio una audiencia lista de personas que ya se suscriben a esta ideología muy odiosa”, dice Tischauser.

La gran mayoría de los canales de Telegram identificados como pertenecientes a los clubes mencionados en el informe del CEP son públicos, disponibles para que todos los vean. La transparencia es parte de la estrategia de Supremacía Blanca 3.0 de Rundo, donde insta a los grupos a publicar solo contenido positivo sobre el entrenamiento y el sentido de hermandad que los clubes dicen inspirar, evitando amenazas violentas y simbología nazi. Pero algunos grupos no parecen estar suscribiendo a los ideales de Rundo, siendo el Club Activo de Tennessee el principal de ellos.

“No creo que hayan recibido esa nota”, dice Tischauser. “Siempre han estado publicando cosas nazis y glorificando a Hitler, siendo rabiosamente antisemitas. Se presentaron al menos en dos ciudades de Tennessee y estaban ondeando la esvástica, mientras que se ve a Sean Kauffman, el líder, haciendo el saludo nazi.”

Telegram le dice a ENBLE que está investigando las amenazas realizadas en el canal del Club Activo de Tennessee. “Telegram es una plataforma que apoya el derecho a la libertad de expresión pacífica, pero las llamadas a la violencia están expresamente prohibidas en nuestra plataforma”, escribió Remi Vaughn, portavoz de la aplicación de mensajería, en un comunicado. “Nuestros moderadores monitorean de manera proactiva las partes públicas de la plataforma y aceptan informes de usuarios para eliminar contenido que infrinja nuestros términos de servicio”.

Por todo lo que sabemos sobre el crecimiento y la propagación de los clubes activos en Telegram, hay un mundo entero al que los periodistas e investigadores no tienen acceso, donde los miembros de estos clubes coordinan y establecen contactos en secreto. Un activista antifascista local en Tennessee, que está monitoreando de cerca algunos de estos canales no públicos y solicitó anonimato debido a las amenazas a su seguridad por parte de los grupos que está rastreando, confirmó a ENBLE la existencia de los chats secretos, que según dicen se utilizan para coordinar acciones tanto a nivel local como nacional.

Aunque los clubes activos operan de manera independiente —una decisión deliberada, tomada para que el movimiento pueda continuar incluso si un grupo es desactivado—, parece haber un nivel de coordinación nacional, incluso mientras Rundo está bajo custodia esperando juicio. Esta coordinación se vio en agosto de 2023, cuando tuvo lugar un evento de un club de lucha nacionalista blanco en el sur de California, con miembros de varios clubes activos de Estados Unidos, incluido el club de Tennessee, así como miembros de otros grupos de odio como Blood Tribe y Patriot Front.

“Hay un liderazgo nacional dentro de los clubes activos que están hablando entre sí, tal vez a nivel de líderes de capítulo, donde están hablando y organizando estos eventos y luego movilizando a las personas para que participen, lo que requiere muchos recursos y logística”, dice Tischauser. “Así que tiene que haber algún tipo de estructura allí”.

Tischauser dice que ve poco que impida que el movimiento de los clubes activos siga creciendo rápidamente. Dice que ya ha visto la aparición de varios clubes nuevos desde que se publicó el informe del CEP el mes pasado, y eso es una preocupación real porque, como Ritzmann afirma claramente en su informe: “Si se permite que los clubes activos continúen operando y multiplicándose, aumentará la probabilidad de violencia política dirigida y terrorismo por parte de sus miembros contra supuestos enemigos de la ‘raza blanca’ (por ejemplo, judíos, personas de color, musulmanes y personas LGBTQI+)”.