La Esfera de Las Vegas convierte la realidad virtual en una experiencia de cuerpo completo

La Esfera de Las Vegas realidad virtual de cuerpo completo

La mejor experiencia de realidad virtual que he tenido este año no fue con el Quest 3 de $500 ni con el VisionPro de $3,500 de Apple, ni siquiera requirió un visor. Claro, costó $2.3 mil millones. Pero vino con una banda de rock icónica en vivo.

Estoy hablando, por supuesto, del concierto de U2 del fin de semana pasado en la Esfera, la gigantesca instalación ubicada justo al lado de la franja de Las Vegas. Es como algo sacado de una película de Jordan Peele hecho realidad. O una historia corta kafkaesca moderna donde una arena de conciertos despierta un día y descubre que se ha transmutado en un gigantesco ojo, que los publicistas explotan para promocionar cosas como el NFL Sunday Ticket de YouTube TV en su superficie de 580,000 pies cuadrados. La idea del CEO de Madison Square Garden Entertainment, James Dolan, que no es una figura popular en la ciudad de Nueva York, promociona con entusiasmo la Esfera como el futuro del entretenimiento. No es una afirmación ridícula.

Texto en claro

El fin de semana pasado, yo y otras 18,000 personas nos dirigimos al amplio atrio de la Esfera y luego al anfiteatro. Su pared interior de 388 pies de altura, cubierta con un panel de video de resolución 16K que se extendía hasta el techo y alrededor de 170 grados horizontalmente, todo lo que el ojo puede ver sin girar la cabeza, parecía formar parte de un antiguo castillo steampunk. Un DJ animó a la multitud ya entusiasta, y la vibra era pura Thunderdome.

Luego U2 subió al escenario, una plataforma simple con un círculo elevado diseñado por Brian Eno que recordaba a un tocadiscos. Los roqueros irlandeses estaban allí para bautizar la Esfera, el primero de 25 espectáculos durante una residencia de varios meses. A medida que comenzaron a tocar, aparecieron grietas en la pared virtual del castillo y comenzó a salir polvo. Luego las paredes desaparecieron y durante las siguientes dos horas salieron una serie de imágenes en movimiento de 16K que, al consumir todo nuestro campo de visión, eran completamente inmersivas. El sonido fue proporcionado por 168,000 altavoces ocultos detrás de la pantalla.

Cortesía de Full Coverage

¿Recuerdas esa película Tron donde alguien era absorbido por un videojuego? Estar dentro de la Esfera era como una película de ciencia ficción de la vida real donde 18,000 personas de repente se encontraban dentro de un video musical de los años 80 exagerado. La pantalla de súper alta resolución superó el valle inquietante, mostrando paisajes de lugares tanto reales como imaginarios que hacían creer de manera convincente que la banda y el público habían sido transportados a lugares extraños. Había collages con detalles mareantes, uno en homenaje a Elvis, quien en ese momento estaba siendo destronado por un enjambre gigante de píxeles como el rey de Las Vegas. Otras veces, imágenes en tiempo real de los propios miembros de la banda se alzaban como gigantes, con cien pies de altura. Cuando las imágenes comenzaban a acercarse a nosotros, o se inclinaban hacia abajo, teníamos esa sensación de realidad virtual de que realmente nos estábamos moviendo.

Es como una pelea a puñetazos entre la banda y la pantalla inmersiva, ganamos un poco cada noche.

Básicamente, la Esfera es un conducto de ultra alta capacidad de ancho de banda para flujos inmensos de información digital, con su propia granja de servidores y alrededor de 1,000 millas de cable de fibra óptica. El director artístico de toda la vida de la banda, Willie Williams, encargó a una serie de artistas que crearan entornos virtuales utilizados para transportar a todos a través del tiempo y el espacio. El concierto tenía la intención de resaltar la interpretación completa del álbum clásico de U2, Achtung Baby, así como algunos otros éxitos. Adecuadamente, la lista de canciones incluía la canción “Vertigo”. Cuando U2 interpretó su nuevo sencillo “Atomic City”, la banda estaba frente a la vibrante franja de Las Vegas en sí, con autos circulando por las calles y aviones volando en el fondo. Luego los edificios se derrumbaron y de repente estaban tocando en el desierto, lo que esa misma tierra debe haber parecido antes de que la civilización interviniera. El efecto más espectacular llegó hacia el final, cuando parecía que U2 estaba interpretando “Beautiful Day” frente a un enorme lago. Flotando frente a la costa había… una esfera gigante. A medida que avanzaba la canción, el objeto masivo se acercaba y podíamos ver que se abría una apertura en su costado que finalmente nos absorbió a todos. El vientre de esta bestia estaba lleno de aves, peces, serpientes y otras criaturas. El propio Génesis.

Después del espectáculo, algunos críticos y puristas de la música se preguntaron si el espectáculo restaba importancia a la música. Incluso Chris Blackwell, el fundador de Island Records que primero firmó a U2, dijo en una pequeña reunión esta semana que aunque disfrutó del evento, sintió que la música quedó en segundo plano. Lo entiendo. U2 es una máquina perfectamente engrasada de rock and roll y capaz de captar la atención de una multitud gigante. Pero a veces sentí que estaba en una de esas experiencias de Boston Pops donde John Williams dirige una orquesta para acompañar una película de Star Wars o Superman con una banda sonora en vivo. Tus ojos se sienten irresistiblemente atraídos por las imágenes en movimiento, no por los músicos. “Es como una pelea a puñetazos entre la banda y la pantalla inmersiva”, dice el guitarrista de U2 y tecnófilo residente, The Edge, cuando hablamos unos días después del espectáculo. “Es casi una pelea a puñetazos equilibrada. Pero ganamos un poco cada noche”.

Debe verificar la cartelera de luchas. Durante el concierto de Sphere, hubo una serie de canciones reflexivas en las que la superficie de alta resolución descansó. Navegando por el tocadiscos entre sus compañeros de banda mientras tocaba y cantaba, Bono parecía canalizar la famosa actuación de regreso de Elvis en 1968. Sin embargo, en lugar de estar encantado, mi sensación fue: ¡traigan de vuelta las cosas salvajes en la pared! Cuando confieso esto a The Edge, él se defiende. “Al final, las canciones dictan lo que ponemos en la pantalla y lo que hacemos como banda en la actuación”, dice. “Eso sigue siendo el núcleo de este evento. Y sin la música, sería un espectáculo vacío”.

Los puristas deben tomar un respiro profundo. La tecnología siempre ha mejorado y transformado la música pop. ¿Alguna vez has oído hablar de la guitarra eléctrica? En los años 60, las bandas de acid-rock siempre estaban acompañadas de un espectáculo de luces psicodélicas. Los Beatles usaban complicadas mejoras de estudio en sus discos (Bono tarareó un fragmento de Sgt. Pepper en la Sphere, en honor a la asistencia de Paul McCartney). Las bandas de heavy metal utilizan pirotecnia literal, a veces con consecuencias desastrosas. Este verano, Taylor Swift y Beyoncé se han centrado en el espectáculo, cautivando a las audiencias de los estadios con acrobacias circenses en actuaciones que son instalaciones artísticas que superan la vida real. “Esto podría ser algo como un paradigma completamente nuevo”, dice The Edge sobre la experiencia de la Sphere. “Quizás estamos especialmente preparados para explorar el potencial, pero aún hay mucho que se puede hacer aquí”.

Los conciertos nunca serán lo mismo, ¿pero la Sphere también podría cambiar las películas? Darren Aronofsky, el director nominado al Oscar, creó una instalación exclusiva para la Sphere llamada Postcard from Earth. Se estrena esta semana, con varias proyecciones diarias y entradas a partir de $49. La obra presenta al público como viajeros espaciales terrícolas, que al despertar de la animación suspendida reciben un recordatorio del bot de IA de su nave de cómo solía ser la Tierra. Es una excusa para presentar una serie de escenas impresionantes a escala de Sphere capturadas en los siete continentes. Aronofsky pasó el último año utilizando una cámara de 316 megapíxeles recién inventada llamada Big Sky para capturar imágenes impactantes de la naturaleza, la industria y los hábitats humanos. Todo a 120 fotogramas por segundo. “Fuimos por el elemento experiencial de la Sphere, tratando de transportar a las personas a un lugar diferente”, me dijo Aronofsky esta semana. Hizo cosas grandes (volcanes) y pequeñas (insectos). “La claridad de esto es muy extraña”, dice sobre la experiencia del público. “A 200 pies de distancia tienes una mantis religiosa de 100 pies de altura que está perfectamente nítida. Realmente no podrías experimentar eso en la vida real”. Mi parte favorita de Postcard fue cuando fuimos teleportados a la perspectiva desde el asiento trasero de varios vehículos de transporte en diferentes ciudades. Los asientos hápticos vibraban y saltaban en perfecta sincronía con las imágenes en movimiento. Un viento fuerte golpeó nuestras caras. Aronofsky explicó que estas escenas eran capturas espontáneas de Zambia, Milán, India. “Y, por supuesto, Estambul”.

Mientras que U2 utilizó la Sphere para crear un auténtico concierto, Postcard es más una atracción de parque temático que expande la mente. ¿Se podría utilizar una proyección similar a la de la Sphere para una película como Black Swan o Requiem for a Dream de Aronofsky? “Cómo hacer eso con una narrativa muy estricta está abierto a interpretación por parte de un futuro cineasta”, dice Aronofsky, quien no parece estar ansioso por intentarlo. Pero James Cameron debe estar salivando.

David Dibble, CEO del desarrollador de Sphere MSG Ventures, dice que debemos ver la gran esfera como una plataforma. Recuerda a Dolan, quien además de dirigir MSG también es CEO de Sphere Entertainment, propietaria de MSG Ventures, diciendo: “Necesitamos asegurarnos de construir una paleta de herramientas y guías de estilo sugeridas que entreguemos a la comunidad creativa, y luego dejar que se suelten”.

Pero, ¿cómo se puede escalar eso? ¿Podría ser una plataforma real? No muchas bandas invertirán años de preparación para crear una experiencia completa como U2, que puede cobrar precios de entradas estratosféricos. Es poco probable que la mayoría de los artistas produzcan instalaciones costosas si solo se pueden mostrar en la Sphere. Incluso si Sphere Entertainment construye más de ellas, como ya ha anunciado planes para Londres, eso sigue siendo una audiencia muy limitada. Pero aquí hay una idea que permitiría a millones participar en espectáculos como Postcard from Earth y el concierto de U2: ¡Producir una versión del trabajo como una aplicación para los auriculares de realidad mixta Meta y Apple! Sería el equivalente moderno de escuchar un álbum en vivo. Es posible que no obtengas el sonido o el impacto visceral real de la experiencia en la Sphere (¡he inventado una palabra!), pero me apuntaría para ver ese espectáculo de U2 recreado en la excelente resolución y sonido espacial de esos auriculares cada vez mejores. De hecho, me sorprendería si Apple no estuviera trabajando en esto ya.

Mientras tanto, todavía me estoy recuperando de lo que la Sphere y esos envejecidos rockeros irlandeses nos ofrecieron en Las Vegas, una sublime mezcla de rudeza analógica y destreza digital. No fue hasta una hora más o menos después de haberme sumergido en la vida nocturna de Las Vegas, que de repente parecía tranquila, que me di cuenta de que acababa de presenciar un concierto de U2 en el que la banda no tocó “Pride (In the Name of Love)”. ¡Y no estaba resentido!

Casi exactamente 20 años desde que U2 comenzó su relación con la industria tecnológica. Escribí sobre ello para Newsweek. En retrospectiva, esta historia es notable por dos cosas, una triste y otra premonitoria. La primera es que la aparente recuperación de Steve Jobs del cáncer fue una ilusión. La segunda es que el gran beso húmedo de Bono al futuro dejaría un sabor amargo cuando la segunda colaboración de U2 con Apple, al empujar un nuevo álbum a todos los usuarios de iTunes sin su consentimiento, se convirtió en uno de los grandes desastres de la historia de la música.

Steve Jobs se siente bastante vindicado en estos días. “El iPod tiene tres años”, dice el CEO de Apple. “Cuando comenzamos esto, nadie sabía lo que era, o no creían que fuera a ser un gran éxito”. Pero la semana pasada, en el antiguo Teatro de California en San José, el CEO de Apple, aparentemente en plena forma después de una cirugía por cáncer el verano pasado, presentó triunfalmente las nuevas características de su exitoso reproductor de música digital, con la fuerza adicional de una actuación del cantante de U2, Bono, y el guitarrista The Edge. Mientras el carismático líder irlandés cantaba una canción del próximo álbum de la banda, un emocionado Jobs golpeó a un colega en la pierna y dijo: “Vamos a recordar esto por el resto de nuestras vidas…”.

El iPod U2 de $349 tiene el mismo color de medianoche que la chaqueta de cuero de Bono (la rueda de clic es rojo fuego) y está adornado con las firmas grabadas con láser de los miembros de la banda en la parte trasera. Sin embargo, la verdadera importancia radica en la relación que Apple ha forjado con una de las élites del rock, posiblemente un presagio de nuevos modelos de negocio en la era digital. Durante las últimas semanas, hemos sido inundados con comerciales de iPod Day-Glo que presentan a U2, algo que previamente no se había prestado a campañas publicitarias. Pero como explica The Edge, “Es fácil estar en el anuncio de iTunes porque iTunes nos está promocionando”. Además, Apple venderá de manera exclusiva un “conjunto digital” de $149 que incluye todas las grabaciones oficiales de U2, además de 25 canciones inéditas. Esto se puede comprar con un solo clic del ratón (es posible que quieras comprar un caso de Guinness para pasar el tiempo mientras se descargan las canciones, ya que Jobs estimó que llevará “unas pocas horas” obtener las 400 canciones).

En el futuro, tanto Bono como Jobs vislumbran nuevas oportunidades para vender canciones y construir comunidades de fans, como ofrecer grabaciones de conciertos en la tienda de iTunes. “Estamos a punto de hacerlo”, dice Jobs. “¿No sería genial si la mañana después del concierto, puedes comprarlo en iTunes, y cualquiera en el mundo puede escucharlo al día siguiente?”

Para U2, el resultado final es que el éxito del iPod y otras iniciativas ha desacreditado firmemente a los ejecutivos discográficos que pronosticaron que la transformación digital condenaría a la industria de la música. “No creas en esas personas”, dice Bono. “Queremos dejar de huir del futuro y acercarnos a él y darle un gran beso. Darle a la gente lo que quieren cuando lo quieren”.

Ivy pregunta: “¿Crees que Clubhouse alguna vez tuvo alguna posibilidad de mantener el impulso o fue realmente un momento de efecto pandémico?”

Gracias por la pregunta, Ivy. Estaba cautelosamente optimista respecto a la aplicación de audio social Clubhouse cuando documenté su rápido ascenso. Sin embargo, señalé la preocupación de que sus fundadores, Paul Davison y Rohan Seth, abrieran prematuramente las puertas a millones de personas y no pudieran lidiar con las consecuencias. Y eso resultó ser cierto. El contenido de baja calidad, incluyendo discusiones polarizadoras e incluso tóxicas, y temas spam interminables para hacerse rico rápidamente, parecieron expulsar las mejores experiencias.

Cuando investigaba la historia a finales de 2020, siempre parecía haber múltiples salas que me interesaban en cualquier momento dado. Pero en 2022, tuve problemas para encontrar una sola sala que valiera la pena. (Tal vez estaban ahí pero la aplicación no las encontraba para mí). Además, a pesar de los esfuerzos de los fundadores de Clubhouse, la aplicación nunca logró establecerse como el lugar de reunión exclusivo de voz para que las personas hablaran en privado. Probablemente Zoom y las llamadas grupales en otras aplicaciones obstaculizaron el camino. Y Twitter Spaces, un competidor directo que parece organizar discusiones con menos estrés, tampoco ayudó. En marzo de 2022, me encontré escribiendo un titular en Plaintext que decía “La caída de Clubhouse desde la cima”.

¿Cuánto afectó el regreso a algo parecido a la vida posterior al Covid al entusiasmo por Clubhouse? Es razonable suponer que los usuarios intensivos iniciales que encontraron la aplicación como un tónico para la soledad pandémica utilizaron Clubhouse menos cuando pudieron salir de sus casas reales. Pero esas personas fueron las que más se quejaron cuando los fundadores no lograron gestionar con éxito las hordas entrantes. Y no es como si las personas abandonaran el audio por completo cuando dejaron de refugiarse en su hogar.

Doy crédito a Davison y Seth por crear una aplicación innovadora y lanzarla como un cohete, con un timing casi perfecto. Pero aterrizar es difícil (solo pregúntale a SpaceX). Creo que se podría haber logrado, con un crecimiento más lento, más atención a la calidad de las salas y menos prisa por construir un flujo de ingresos en la economía de los creadores. Ahora mismo, apuesto a que los fundadores desearían haber perseguido de manera más enérgica una venta a Twitter cuando su negocio supuestamente valía miles de millones. Aún así, Clubhouse aún no está muerto, así que ¿quién sabe? Tal vez la próxima pandemia llegue a tiempo para rescatar la moribunda aplicación.

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Actualizado el 6-10-2023, 2:15 pm EDT: NFL Sunday Ticket está disponible a través de YouTube TV, no DirecTV.