Los primeros 15 años de Android cambiaron el mundo. Con IA, Google podría cambiarlo de nuevo.

Los primeros 15 años de Android revolucionaron el mundo. Con la inteligencia artificial, Google podría volver a transformarlo.

En medio de una multitud de teléfonos de tapa y BlackBerrys con teclado completo, una sola decisión de Google arrasó con la competencia. Esta determinación también puso al sistema operativo móvil Android de Google en un curso de colisión duradero con el iPhone de Apple.

Mientras Android, una pequeña empresa de software de California que Google había adquirido recientemente, estaba haciendo sus experimentos, Apple anunció el iPhone. Esa monumental revelación en enero de 2007 revolucionó las concepciones tradicionales de lo que podría ser un dispositivo móvil habilitado para internet. En lugar de intentar meter las funciones de una computadora en una pantalla pequeña, con menús pequeños, teclados físicos y stylus, Apple diseñó un dispositivo que solo tenía pantalla, más adecuado para nuestros dedos.

Fue una llamada de atención para Google.

“Si Google no actuaba, nos enfrentaríamos… a un futuro en el cual un hombre, una compañía, un dispositivo, un operador serían nuestra única opción”, afirmó entonces el ejecutivo de Google Vic Gundotra en la conferencia I/O de la compañía en 2010, transmitiendo los pensamientos del fundador de Android, Andy Rubin. “Ese es un futuro que no queremos”.

Para dar forma a ese futuro a su gusto, Google dio un paso radical: hizo que Android fuera completamente gratuito y de código abierto, disponible para que cualquier compañía lo use y cree dispositivos en torno a él.

Lo que nos lleva hasta donde estamos hoy: un mercado global de teléfonos móviles dividido entre Apple y sus rivales de Android, principalmente Samsung pero también otras marcas, incluyendo los propios teléfonos Pixel de Google. La apuesta de Google por el código abierto de Android ha dado grandes resultados. Según Statista, la gigante de búsqueda obtuvo $47.9 mil millones en ingresos de aplicaciones de la Play Store solo en 2022, desde su adquisición de $50 millones en 2005. Desde el lanzamiento del primer teléfono Android en septiembre de 2008, Android se ha convertido en el sistema operativo móvil más popular del mundo, con 3.3 mil millones de usuarios en todo el mundo, aproximadamente el 41% de la población global.

En el camino, ha tenido que lidiar con su diverso grupo de socios y competidores de hardware de Android, un desafío que Apple no enfrenta, mientras impulsa el ritmo de lo que los teléfonos inteligentes pueden hacer. Esto incluye la integración constante de capacidades más nuevas, como las basadas en la tecnología más candente de hoy en día, la inteligencia artificial.

“Android ha recorrido un largo camino en los últimos 15 años”, dijo Sameer Samat, gerente general y vicepresidente del ecosistema de Android. “Ahora, con los avances en la inteligencia artificial, tenemos una oportunidad única en una generación para repensar la experiencia del usuario en los teléfonos inteligentes”.

Samat es una de las cuatro personas con las que hablé que han estado con Android desde el principio, para rememorar la última década y media y también discutir lo que el futuro podría deparar.

Iniciando y reiniciando

Al principio, Google tenía como objetivo crear un sistema operativo que compitiera con Windows Mobile. Eric Schmidt, CEO de Google en ese momento, dijo más tarde: “Estábamos muy preocupados de que la estrategia de Microsoft en los dispositivos móviles tuviera éxito”.

Eso significaba crear un dispositivo con un teclado completo y una pantalla relativamente pequeña, con una disposición central de botones de navegación. La idea de un teléfono totalmente táctil estaba completamente fuera de la vista.

Todo cambió el 9 de enero de 2007, cuando Apple presentó el iPhone.

“Como consumidor, quedé impresionado. Quería uno de inmediato”, dijo el ingeniero de Google Chris DeSalvo en el libro de 2013, Dogfight: How Apple and Google Went to War and Started a Revolution. “Pero como ingeniero de Google, pensé, ‘Vamos a tener que empezar de nuevo'”.

No bastaba con hacer un sistema operativo convincente. Google también tenía que extender el alcance de su sistema operativo en todo el mundo. Para hacer eso, Google tomó una página del libro de jugadas de Microsoft, trabajando con socios de hardware para crear dispositivos con Android incorporado. Sin embargo, a diferencia de Microsoft, Google decidió no cobrar una tarifa de licencia y en su lugar regaló su sistema operativo. Google buscaba ganar dinero integrando la búsqueda y otros servicios en Android, vendiendo publicidad basada en los hábitos de búsqueda de las personas. Google también se llevaría una parte de las ventas de aplicaciones vendidas en su Play Store.

“Una de las decisiones más importantes tomadas en los primeros días de Android fue hacer que el proyecto fuera de código abierto”, dijo Hiroshi Lockheimer, vicepresidente senior de plataformas y ecosistemas en Google y uno de los miembros fundadores de Android.

El código abierto es un enfoque colaborativo para el desarrollo de software en el cual el titular de los derechos de autor permite a los usuarios y a terceros modificar y distribuir su software, a menudo de forma gratuita. Ejemplos populares de software de código abierto incluyen Linux, Blender y VLC Media Player.

Una empresa como Samsung no podría haber fabricado su propio dispositivo iOS, ya que el software era propiedad de Apple. Samsung tenía la opción de seguir trabajando en su propio sistema operativo, tratando de atraer a los desarrolladores de aplicaciones, pero eso era una tarea difícil. En cambio, decidió apostar por completo por Android (con algunos dispositivos Windows Phone en la mezcla). Jugadores dominantes como BlackBerry vieron una caída drástica en su cuota de mercado, pasando del 20% en 2009 a casi cero en 2016. Nokia, que creó el sistema operativo Symbian, eventualmente hizo un trato exclusivo para enviar Windows Phones con Microsoft, antes de ser adquirida por completo por el gigante del software (y eventualmente se deshizo de él). Era Android o nada, y la industria móvil eligió a Android.

Al no cobrar una tarifa de licencia como lo hace Microsoft con Windows, Google permitió a los fabricantes ingresar sin costo alguno. También significó que empresas como Samsung podían vender dispositivos sin tener que enviar un cheque a Google. Este enfoque permitió que Android se extendiera rápidamente, catapultándolo a la posición del sistema operativo móvil más popular del mundo.

Para 2019, Microsoft, la compañía que Google más temía cuando comenzó a desarrollar Android, había abandonado por completo el espacio móvil, optando en cambio por crear software para iOS y Android.

Apple vs Android

En la actualidad, el mercado móvil está dominado por dos sistemas operativos: Android y iOS de Apple. Esto ha creado una dinámica interesante con dos vibra distintas. Mientras que Apple prefiere un ecosistema controlado y promueve la elegancia en el diseño, Google ha pasado de su estética marginal y audaz, como se vio en el Motorola Droid de Verizon en 2009, a un estilo más limpio que fomenta la individualidad y la personalización. Pero ese es el lenguaje de diseño de Google para su línea de dispositivos Pixel. Los socios de hardware como Samsung, OnePlus y Nothing tienen su propia interpretación de Android.

Esto ha permitido que Apple tenga un mensaje de marketing claro y singular, mientras que Android tiene varios mensajes, incluidos los de algunos fabricantes que priorizan el valor sobre la extravagancia.

Apple presenta el iPhone como un producto aspiracional, un símbolo de riqueza o un mayor sentido de la moda. Una forma en que Apple cultiva esto es teniendo una política estricta que permite que solo los buenos personajes en televisión o cine utilicen sus productos, como reveló el director Rian Johnson en su película de misterio y asesinato Knives Out en 2019.

Y el marketing de Apple ha dado resultado, con el iPhone superando a los dispositivos Android en mercados clave como Estados Unidos y Japón en los últimos años. Los adolescentes en Estados Unidos prefieren el iPhone. En YouTube, la presentación del iPhone 15 en septiembre tiene actualmente 30 millones de vistas, mientras que la presentación del Pixel 8 unas semanas más tarde tiene 1.1 millones de vistas. (La presentación del Galaxy S23 de enero, con una ventaja de nueve meses, tiene 21 millones de vistas).

El marketing se ha convertido en una parte importante del impulso de Google: basta con ver su reciente campaña de comerciales de televisión destacando características clave de sus dispositivos Pixel 8 y Pixel 8 Pro, incluida la IA. El cambio más drástico en el diseño de los teléfonos en años, los teléfonos plegables como el Samsung Galaxy Flip 5, está sucediendo en el sector de Android.

Vale la pena destacar, además, que Apple tal vez no haya logrado su estatus de genialidad sin la ayuda de Android. Muchas de las características primero llegaron a Android antes de encontrar su camino hacia el iPhone.

“Existen tantas innovaciones que se lanzaron primero en Android, desde las notificaciones desplegables, los widgets de pantalla de inicio y la fotografía computacional hasta el soporte de avances en hardware como sensores de huellas dactilares y 5G”, dijo Dave Burke, vicepresidente de ingeniería de Android. “Ah, y no olvidemos el USB-C”.

IA y Android

Android siempre ha sido un proyecto complejo. Dado que el software necesita ser escalable en todo, desde teléfonos hasta automóviles, Google ha tenido que trabajar de cerca con los desarrolladores, brindándoles las herramientas para crear aplicaciones que puedan funcionar en muchos dispositivos.

Estas herramientas incluyen cosas como Jetpack Compose, que permite a los desarrolladores crear aplicaciones con mejor apariencia y un código más limpio; APIs de alto nivel para simplificar el código de la cámara y la biometría; y Streaming de Dispositivos para que los desarrolladores puedan probar sus aplicaciones de forma remota en una amplia variedad de dispositivos Android. Ahora, la IA también está ayudando a los desarrolladores de Android, con Studio Bot para el aprendizaje, la codificación y las pruebas.

La IA es una de las formas en que Google continúa diferenciando su línea de dispositivos Pixel de otros teléfonos Android y el iPhone. Esto incluye ampliar el poder de la fotografía computacional para incorporar IA y rellenar píxeles que no estaban ahí antes. O usar IA para filtrar llamadas de spam o permanecer en espera en el servicio al cliente. Herramientas divertidas incluyen usar IA para crear fondos de pantalla personalizados.

Con solo dos competidores que ofrecen sistemas operativos móviles, Android probablemente seguirá siendo la plataforma dominante de teléfonos en todo el mundo. Todavía hay mercados en desarrollo que dependen de dispositivos Android más baratos, un mercado en el que Apple no tiene intención de competir. Y con su enorme inversión en IA a lo largo de los años y su continuo proceso de integrar el aprendizaje automático en Android, Google espera que las comodidades que las personas ven los mantengan alejados de pasarse a Apple.

Dice Dan Sandler, director de ingeniería de Android: “Desde las notificaciones en la barra de estado, hasta los gestos de navegación en todo el sistema, pasando por el sistema IPC ‘Binder’ que conecta todas las aplicaciones de Android con el sistema operativo subyacente, Android es todas las mejores ideas que hemos tenido”.